Dans la série « Nature incroyable », on avait déjà pu voir ces magnifiques arbres multicolores aux Philippines ou bien le gentil mais très stupide Kakapo. Le tardigrade, dont nous allons parler ici, est lui aussi étonnant à plus d’un titre.

Les tardigrades – ou oursons d’eau – méritent bien en effet leur place dans la catégorie « animaux étranges« . Ce sont de minuscules animaux invertébrés et translucides (0,1 à 1,5 mm) constitués d’une carapace terminée par 8 petites pattes griffues, situées sous leurs corps. Celles-ci leur confèrent une démarche pataude qui leur a valu le nom de « marcheur lent ».

Ils ressemblent à des insectes avec un système nerveux et digestif, une tête, des yeux, une reproduction par œufs… Mais leurs capacités hors du commun interrogent les scientifiques, a tel point qu’ils estiment que les tardigrades pourraient être d’origine extraterrestre.

tardigrade-immortel
Il font en effet partie des organismes entrant dans la catégorie de la panspermie. Cette théorie scientifique soutient que la vie sur Terre pourrait avoir été apportée d’autres planètes (comme Mars, par exemple) via des comètes.

Et à voir les incroyables propriétés du tardigrade, on peut effectivement se poser la question !

Pourquoi la Nature aurait créé un organisme si résistant alors que les conditions de vie terrestres n’exigent pas de telles capacités de survie ?

La cryptobiose, clé de la résistance du tardigrade

On peut trouver les tardigrades dans des environnements très variés: du haut de l’Himalaya au plus profond de l’océan, de l’équateur au cercle polaire. Ils vivent toujours en milieu aquatique ou humide.

Leur capacité à entrer en cryptobiose (état de stase) en fait des organismes extrêmement résistants. En entrant dans cet état extrême d’hibernation, ils se rétractent et remplacent l’eau de leurs cellules par un sucre (le trehalose) qui agit comme un antigel.

Ils s’entourent ensuite d’une sorte de couche de cire pour se protéger davantage. Dans son état normal, la durée de vie d’un tardigrade varie entre 1 et 30 mois. Mais lorsqu’il est en cryptobiose, le tardigrade est quasiment immortel.

Avant d’aller plus loin, je vous conseille cette excellente vidéo qui explique de quoi est capable le tardigrade (si vous êtes pressé, passez directement à la suite car je résume tout en dessous). Avec en prime une belle morale à la fin 😉

Les super-pouvoirs du tardigrade !

A ce jour, ils sont aussi les seuls animaux connus pour être capables de survivre dans le vide spatial.

Mais ça n’est pas tout ! Ils peuvent également:

  • Survivre à d’énormes doses de rayons X. Alors que 500 rads suffisent à tuer un homme, le tardigrade peut en supporter jusqu’à 570 000 avant de mourir. Ils résistent également à bon nombre de produits toxiques grâce à leur chimiobiose, une réponse immunitaire.
  • Rester sans eau ni nourriture pendant plus de dix ans !
  • Supporter des températures extrêmes: de -272, 8 (quasiment le zéro absolu) à +150 degrés Celcius.
  • Se déshydrater jusqu’à ne plus contenir que 3% d’eau, puis « renaître » une fois réhydratés.
  • Survivre à des pressions très importantes, jusqu’à 1 200 atmosphères.
  • Être congelés et revenir à la vie une fois décongelés… même après 2000 ans passés dans la glace.

Ces formidables propriétés font que les chercheurs s’intéressent de près aux tardigrades. En comprenant les mécanismes de leur résistance, la science pourrait trouver des applications utiles pour l’espèce humaine.

Par exemple, les tardigrades ayant été emmenés dans l’espace n’en sont pas revenus indemnes. Les rayonnements ultraviolets très intenses (1000 fois ceux de la Terre) ont endommagé leur ADN. Certains ont pourtant survécu en parvenant à réparer d’eux-même leur ADN !

Réussir à imiter ce procédé ouvrirait de nombreuses voies en médecine (notamment dans le traitement contre le cancer, qui tue des cellules saines en même temps que les cancéreuses).

Qui sait ? Nous pourrons peut-être bientôt régénérer nos cellules à volonté… et nous le devront aux tardigrades !

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5 Réponses

  1. Marie

    Je trouve que la tardigrade est un animal passionnant mais pourriez vous nous expliquer à quoi lui sert la trompe, ou se trouve c’est yeux et d’autres caractéristiques physiques. Merci

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  2. Fabrice

    Origine extraterrestre?
    A savoir que le Tardigrade est la seule espèce terrestre ayant survécu aux 5 plus grands cataclysmes terrestres (ex: le cataclysme qui a causé l’extinction des dinosaures) sachant que cette espèce est présente depuis le début l’existance d’être vivant.

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    • Bill

      Bien que je ne sois pas tres favorable à la théorie extraterrestre, des tardigrades aurait très bien pû être apportés sur terre en début de vie de cette première. Au vu de leur résistance incroyable, ils auraient pû survivre au rude climat et ensuite survivre aux extinctions de masse à venir

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  3. AGOSTINIS Rosine

    3 lycéennes d’orleans 45) en 1ere S, aimeraient faire leur TPE sur ce sujet fort interessant mais l’approche est difficile ! (microscope électronique etc …)Peut-on les orienter et les aider ?…Cela serait formidable pour elles
    merci

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